3 years ago

Spectres de l'exil, incarnation du pouvoir. Victor Hugo à Jersey : les photographies de la proscription

Nathalie Gillain
Durant son exil à Jersey (1852-1855), Hugo réalise, avec l'aide de son fils Charles et d'Auguste Vacquerie, une série de photographies (essentiellement des portraits, mais aussi des paysages) dans le but d'illustrer ses ouvrages (Les Contemplations, Les Châtiments) et de produire, en outre, un livre mettant en scène la vie des proscrits. Si ces projets ne purent finalement aboutir, il reste que les quelque 400 photographies produites, envoyées par le poète à des proches restés en France ou consignées dans des albums, nous apportent un précieux témoignage sur l'exil vécu par Hugo et se révèlent même, à l'analyse, constituer une oeuvre à part entière, qu'il faut relire à la lumière des textes sur l'exil. Dans cet article, nous démontrons que ces images font partie intégrante de la construction d'une « poétique de l'exil » qui légitime l'idée du pouvoir sacerdotal de l'écrivain en faisant de la proscription un pharmakon. À une époque où la majorité s'accorde encore à refuser au nouveau médium toute valeur artistique, le choix de la technique photographique n'est pas anodin. Hugo le souligne lui-même, en associant la production d'images par empreinte à une révolution. Or, ce qui est révolutionnaire, c'est assurément l'effet de présence produit : en choisissant la photographie comme mode de représentation, l'écrivain entend rendre une présence à l'absent, sur le modèle de l'énoncé eucharistique « ceci est mon corps ». Ainsi les portraits de Hugo à Jersey participent-ils d'une définition de l'exil comme pharmakon : ces images sont à la fois le symbole d'un sacrifice et l'incarnation du seul pouvoir légitime. During his exile in Jersey (1852-1855), Hugo, with the help of his son Charles and Auguste Vacquerie, took a series of photographs (mainly portraits, but also landscapes) in order to illustrate his works (Les Contemplations, Les Châtiments) and to produce, in addition, a book depicting the lives of the exiles. Even if these projects could not come to fruition, the 400 photographs produced still remain. They are sent by the poet to his close friends in France or kept in albums, providing us with a precious testimony of Hugo's exile and, upon analysis, appear to be a stand alone piece, which must be reviewed in the light of the texts on exile. This article demonstrates that these images contribute to the creation of a "poetics of exile" that legitimizes the idea of the priestly power of the writer by making proscription a pharmacon. At a time when the majority still agrees to deny the new medium any artistic value, the choice of photographic technique is not insignificant. Hugo himself underlines this, by associating photography with revolution. What is revolutionary is the effect of presence created: by choosing photography as a representation method, the writer intends to make present what is absent, on the model of the Eucharistic statement "this is my body". Thus the portraits of Hugo in Jersey participate in a definition of exile as a pharmacon: the images are both a symbol of sacrifice and embodiment of the only legitimate power.

Publisher URL: https://www.brepolsonline.net/doi/abs/10.1484/J.LLR.5.119885

DOI: 10.1484/J.LLR.5.119885

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